Divisional-kierros jatkuu – päättyykö Patriotsin valtakausi AFC:ssä?

Kansas City Chiefs ja Dallas Cowboys selvittivät viime yönä tiensä NFL:n konferenssifinaaleihin ja tänään kaksikolle etsitään seuraa kahden muun huippumielenkiintoisen ottelun avulla. Tässä ennakkoa kahteen viimeiseen Divisional-kierroksen otteluun.

New England Patriots – Los Angeles Chargers

Joukkueet kohtaavat pudotuspeleissä yli vuosikymmenen tauon jälkeen, joskin pelinrakentajina toimivat edelleen samat konnat kun viimeksi. 41-vuotiaan Tom Bradyn ja 37-vuotiaan Philip Riversin kohtaamisessa on samalla jotain haikeaa, onhan kummankin pelinrakentajalegendan ura vääjäämättä tulossa loppuun – ehkä jo tämän kauden jälkeen.

Vaikka kaikki kauden kotipelinsä voittanutta Patriotsia pidetäänkin ottelun ennakkosuosikkina, on tässä parissa ainekset melkoiseen jännitysnäytelmään. Patriotsin joukkue ei ole varsinkaan hyökkäyksensä osalta lähelläkään viime vuosiensa tasoa johtuen monista eri syistä. Bradyn ikä näkyy vihdoin tällä kaudella miehen kropassa. Pitkäaikainen liigan ykkös-TE Rob Gronkowski näyttää tällä hetkellä eläkeläiseltä, josta ei ole joukkueeelle apua kuin ehkä redzonella pallon kiinniottajana. Laitahyökkääjäosastolta ei Josh Gordonin lopetettua löydy myöskään todellista uhkaa.

Chargersin hyökkäyksestä löytyy aseita ja tulivoimaa, joskin tähtikeskushyökkääjä Melvin Gordonin tilanne on ottelun alla iso kysymysmerkki. Polvivammansa jälkeen kolmessa ottelussa esiintynyt Gordon ei ole yltänyt noissa otteluissa kertaakaan edes 50 juoksujaardiin. Myös pelinrakentaja Rivers on jäänyt jo kolmesti peräkkäin alle 200 heittojaardin. Hyökkäyksen suhteen ilmassa on siis useita kysymysmerkkejä myös vieraiden osalta.

Patriotsin puolustus oli runkosarjan 22. paras joukkue heittoa vastaan, joten Chargersille avautuukin potentiaalinen sauma hyökätä heittopelin kautta Keenan Allenin johdolla. Rivers on hävinnyt Bradylle kaikissa miesten seitsemässä kohtaamisessa, joten jonkinlainen Patriots-peikko kokeneen pelinrakentajan pään sisälle on vuosien mennessä ehtinyt muodostua.

Miten Bostonin kylmä ilmanala vaikuttaa otteluun, on myös oma sivujuonensa. Kalifornian lämpöön tottunut Rivers ei ole varsinaisesti loistanut kylmissä oloissa, joskaan ainakaan lumisadetta otteluun ei uusimpien sääennusteiden mukaan ole luvassa.

Kahden pelinrakentajalegendan kenties viimeinen kohtaaminen käynnistyy Foxboroughissa tänään kello 20.05 Suomen aikaa.

New Orleans Saints – Philadelphia Eagles

Sunnuntain ja Divisional-kierroksen viimeisessä ottelussa kohtaavat jo kertaalleen runkosarjassa vastakkain olleet Saints sekä hallitseva mestari Eagles. Saints tuhosi Eaglesin 11. peliviikolla tylysti lukemin 48-7, eikä vieraille ole lähtökohtaisesti luvassa kuin murusia Saintsin kotiluolassa pelattavassa kamppailussa. Superdome on Drew Breesin valtakunta, jossa pätevät Saints-pelinrakentajan säännöt. Se, pystyykö pelinrakentajavastuun Eaglesissä loppukaudella komealla menestyksellä kantanut Nick Foles jälleen ihmeisiin isoissa peleissä, määrittää pitkälti ottelun kulun!

4-6-rekordilla kauden avanneet mestarit pelasivat runkosarjan lopun Folesin johdolla rekordilla 5-1, joten viime kauden Super Bowlin MVP on selvästi saanut ryhtiä Kotkien tekemiseen. Pallon liikuttaminen ilmassa onkin ratkaisevassa roolissa neljänneksi eniten heittojaardeja runkosarjassa päästänyttä puolustusta vastaan. Juoksupuolustuksessa Saints sen sijaan on liigan ehdotonta eliittiä.

Joukkueiden edellisessä kohtaamisessa Eagles-puolustus keskittyi Michael Thomasin pysäyttämiseen, mikä avasi ikkunan muille kiinniottajille. Thomas on Saintsin heittohyökkäyksen keihäänkärki, mutta onnistuuko Eagles luomaan vedenpitävän pelisuunnitelman myös muiden heittotargettien varalle? Eaglesin takapuolustuksen loukkaantumiset hankaloittavat tehtävää entisestään.

Kun Saints viimeksi lähti pudotuspeleihin konferenssin ykkösenä kaudella 2009, se päätti kautensa Super Bowlin voittoon. Joukkueen menestysikkuna on nyt auki, joskin Breesin pelatessa viimeisiä vuosiaan tälläistä mahdollisuutta ei kenties ole luvassa hetkeen.

Lähtökohdiltaan hieman onnekkaasti Chicago Bearsin Wild Cardeissa lyöneellä Eaglesillä ei pitäisi olla ottelussa sanan sijaa, joskin kotijoukkueen hyökkäyksen alavire avaa sille mahdollisuuden. Huippujännittävä Divisional-kierroksen päätöskamppailu starttaa illalla kello 23.40.