NFL Wild Card -kierrosennakko 2/2

NFL:n pudotuspelien Wild Card -kierros jatkuu sunnuntaina, kun vuorossa ovat kaksi viimeistä avauskierroksen ottelua. Tarjolla on kaksi suomalaisittain varsin mukavaan katseluaikaan tulevaa ottelua, kello 20.05 starttaava Baltimore Ravens – Los Angeles Chargers sekä kello 23.40 käyntiin potkaistava Chicago Bears – Philadelphia Eagles.

Baltimore Ravens – Los Angeles Chargers

Jättimäiseen pettymykseen päättyneen viime kauden jälkeen paluun pudotuspeleihin tehnyt Ravens saa vastaansa liigan parhaan vierasjoukkue Chargersin. 12 voittoa runkosarjassa kerännyt Chargers olisi yhdellä lisävoitolla napannut koko AFC:n kärkipaikan, mutta nyt joukkue putosi tie-breakerin turvin Kansas City Chiefsin taakse divisioonansa kakkoseksi pakottaen joukkueen samalla Wild Card -kierrokselle.

Lamar Jackson saa Ravensin pelinrakentajana tulikasteensa pudotuspeleissä. Mies on fyysisiltä kyvyiltään todellinen atleetti, jonka vahvuus on miehen omat jalat. On kuitenkin syytä muistaa myös se kylmä fakta, että mies on fumblannut pallon peräti kahdeksassa peräkkäisessä ottelussa. Toisaalta heittävänä pelinrakentajana tulokas on parhaimmillaankin vain keskinkertainen. Kestääkö nuorukaisen päänuppi heittopeleissä Chargersin vahvaa takapuolustusta vastaan, on valtavan suuri kysymysmerkki!

Chargersilla on heittää kentälle tulivoimainen hyökkäys, joskin ykköslaitahyökkääjä Keenan Allenin pelikunto on pieni arvoitus. Miehen panosta totisesti tarvitaan, sen verran kovan haasteen eteen vierasjoukkueen hyökkäys on joutumassa rajusti blitzaavan Ravens-puolustuksen käsittelyssä. Kokenut pelinrakentaja Philip Rivers on ollut näissä tilanteissa ennenkin, eikä miehen käsi vapise kovassakaan paikassa. Kuusi kertaa viimeisessä kolmessa ottelussa pallon vastustajan puolustuksen näppeihin heittäneen Riversin olisi kuitenkin saatava varmuutta tekemiseensä.

Joukkueet kohtasivat viimeksi runkosarjan toiseksi viimeisellä peliviikolla, jolloin Ravens haki vierasvoiton lukemin 10-22. Turnoverit näyttelevät tässä ottelussa suurta roolia. Kumpi pitää huolen pallosta toista paremmin, on vahvoilla!

Chicago Bears – Philadelphia Eagles

Upean nousun liigan kellarikerroksesta pudotuspelijoukkueeksi tällä kaudella uuden päävalmentajansa Matt Nagyn johdolla tehnyt Bears lähtee otteluun hallitsevaa mestaria vastaan ennakkosuosikkina. Joukkue hävisi viimeisestä 10 runkosarjaottelustaan vain yhden päästäen keskimäärin 17,7 pistettä ja palaten samalla pudotuspeleihin kahdeksan vuoden tauon jälkeen.

Joukkueen hyökkäys ei säkenöi, toisaalta liigan kovin puolustus pitää sen pelissä mukana samalla kun hyökkäys tekee yleensä sen, mitä voittoon vaaditaan. Bearsin on onnistuttava juoksuhyökkäyksessään maksimaalisella tavalla, sillä pelkästään Mitchell Trubiskyn heittokäden varassa joukkue ei pitkälle pötki. Bearsin O-linen ja Eaglesin D-linen välinen taistelu on yksi ottelun ehdottomista kulminaatiopisteistä.

Ensimmäiseen pudotuspeliotteluunsa valmistautuva Trubisky kohtasi runkosarjassa kolme pudotuspeleihin selvinnyttä joukkuetta (Rams, Seahawks ja Patriots) heittäen noissa peleissä 5 TD:tä ja 7 syötönkatkoa. Nyt nuorukaisen on pakko ottaa suoritustasossaan steppi ylöspäin.

Kylkivammaisen Nick Folesin harteilla puolestaan on jälleen valtava kuorma Eaglesin hyökkäyksen kapellimestarina. Mies otti pelinrakentajavastuun kantaakseen loppukaudella, minkä jälkeen joukkue takoi keskimäärin 28,7 pistettä otteluun selviytyen 6-7-rekordista aina pudotuspelijoukkueeksi. Nyt mieheltä vaaditaan jälleen viime vuoden pudotuspelien tapaisia loisto-otteita, muutan Bears hoitaa Khalil Mackin johdolla mestarit laulukuoroon. Mack on liigan paras ulompi tukimies, jonka pysäyttämiseksi Eaglesin sisemmät laitahyökkääjät joutuvat antamaan linjalleen rutkasti ylimääräistä apua, mikä taas jättää loven kiinniotto-osastolle.

36-vuotias Jason Peters on pelannut LT:nä huikean uran, mutta tällä kaudella miehen ikä ja loukkaantumishistoria ovat tehneet tehtävänsä, eikä miehestä yksin ole enää Mackin tasoisen monsterin pysäyttäjäksi.

Kannattaa ottaa suurennuslasin alle myös entinen Bears-laitahyökkääjä Alshon Jeffery, jonka yhteispeli varsinkin Folesin kanssa näyttää toimivan mallikkaasti.

Eaglesin “yllätysvoiton” puolesta puhuu sen itseluottamus voittamisen suhteen. Pelaajat tietävät, mitä voittaminen vaatii. Bearsin akilleen kantapääksi saattaakin hyvin nousta paineen alla pelaava pelinrakentaja Trubisky, joka tarvitsee tuekseen täydellistä linjapelaamista. Tämä ottelu voi kääntyä kumpaan suuntaan tahansa. Viihdyttävyysaspekti lienee joka tapauksessa taattu!