Super Bowl -paikat jakoon! Tässä ennakot konferenssifinaaleihin

KANSAS CITY, MO - OCTOBER 21: Patrick Mahomes #15 of the Kansas City Chiefs runs through high fives from teammates during pre game introductions prior to the game against the Cincinnati Bengals at Arrowhead Stadium on October 21, 2018 in Kansas City, Kansas. (Photo by David Eulitt/Getty Images)

NFL-kautta on jäljellä vielä kolmen “finaalin” verran. Tänään pelattavat konferenssien loppuottelut ratkaisevat tämän kauden osalta sen, ketkä esiintyvät tarunhohtoisessa Super Bowlissa kahden viikon päästä. Napataan kiinni molempiin konferenssifinaaleihin ennakoiden merkeissä.

New Orleans Saints – Los Angeles Rams

NFC:n finaalissa kohtaavat kaksi parhaan runkosarjarekordin (13-3) omaavaa joukkuetta. Saints ja Rams ovat viime vuosilta todella tuttu taistelupari toisilleen. Kotijoukkueet ovat olleet näiden joukkueiden kohtaamisissa rautaa kahtena edellisvuonna, ja myös tämän kauden runkosarjakohtaaminen päättyi isäntäjoukkue Saintsille lukemin 45-35.

AFC:n loppuottelun tavoin myös tässä parissa kohtaavat kokenut pelinrakentaja sekä vasta kannuksiaan NFL-tasolla hankkiva nousukas, kun 40 vuotta juuri täyttänyt Drew Brees juoksuttaa hyökkäyksensä maalintekokilpailuun Jared Goffin johtamaa Rams-hyökkäystä vastaan. Goffin heittotarkkuus viimeisessä viidessä ottelussa on alle 60%, minkä lisäksi TD-INT-suhde on pelottavan heikko 5-5.

Saints oli viime viikolla aluksi vaikeuksissa 0-14-johtoon karanneen Eaglesin kanssa, joskin laatu sekä Eaglesin loukkaantumiset käänsivät ottelun lopulta kotijoukkueelle. Tällä viikolla haaste on jälleen astettu kovempi, kun vastaan juoksee liigan parhaan puolustajan Aaron Donaldin johtama Rams-puolustus.

Liigan tämän hetken paras laitahyökkääjä Michael Thomas on keskushyökkääjä Alvin Kamaran tavoin Saintsin hyökkäyksen pelottavin voimavara, joskin Thomas saanee jälleen päälleen kaksi päällystakkia. Tämä taas jättää taustatukea antavan osaston vapaampaan rooliin. Tästä Breesin on onnistuttava ottamaan maksimaalinen hyöty irti.

Viime viikolla 171 heittojaardia kerännyt Thomas saa vastaansa konkarikulmapuolustaja Aqib Talibin, jonka tekemä ero Ramsin heittopuolustuksen suoritukseen on ollut valtava. Miehen ollessa sivussa runkosarjan viikot 4-12 Rams-puolustus päästi 30,8 pistettä ja 272,6 heittojaardia per peli, kun lukemat miehen kentällä ollessa ovat vain 17,7 ja 206,3.

Saintsin hyökkäyksen linja piti runkosarjassa vastustajansa vain 17. pelinrakentajan säkityksessä. Nyt vastaan asteleva Rams-puolustus asettaa kuitenkin sille valtavan lisähaasteen. All-Pro-joukkueeseen luonnollisesti valittu Donald nappasi runkosarjassa 20,5 säkitystä, neljä pakotettua rähmäystä sekä peräti 25 miinuksille vietyä taklausta. Miehen kuriin saaminen onkin Saintsin O-linelle kaikki kaikessa.

Todd Gurley sekä C.J. Anderson ovat noussseet heittopelin takkuillessa Ramsin hyökkäyksen syömähampaiksi. Varsinkin Andersonin tulo on luonut lisävariaatioita Ramsin peliin, ja Gurley nyt on joka tapauksessa yksi liigan parhaista keskushyökkääjistä. Nyt vastaan asettuva Saints-puolustus oli runkosarjan toiseksi paras juoksua vastaan päästäen vain 80 jaardia per peli.

Ramsin heittohyökkäys on ollut Cooper Kuppin loukkaannuttua kuin varjo alkukauden loistokkuudestaan, joskin päävalmentaja Sean McVay lyö nyt pöytään kaikki alkukaudella piilossa olleet valttinsa. Jared Goffin pään kestävyys tiukassa paikassa onkin ääritärkeässä roolissa McVayn pelisuunnitelman toteuttamisessa.

Sean Paytonin ja Sean McVayn välinen kahden innovatiivisen huippuvalmentajan kamppailu on tässäkin otteluparissa yksi mielenkiintoisimpia taistelupareja. Yllätyksiä ei varmasti tule puuttumaan tästä kello 22.05 Suomen aikaa starttaavasta ensimmäisestä konferenssifinaalista, jota sääolot eivät pääse sotkemaan AFC:n vastaavan tavoin.

Kansas City Chiefs – New England Patriots

Käsittämättömästi kahdeksatta peräkkäistä kertaa AFC:n loppuotteluun tiensä raivannut Patriots saa vastaansa Kansasin nuoret kukkopojat, jotka eivät kumartele pätkääkään Tom Bradyn ja kumppaneiden menneiden vuosien saavutusten suuntaan. Kauden paras pelaaja Patrick Mahomes on tottunut voittamaan, minkä lomassa nuorukainen on vienyt pelinrakentajatyöskentelyn luovuuden osalta täysin uudelle tasolle.

Miehen heitot lähtevät täydestä juoksusta ja ns. “lonkalta” tavalla, jota NFL:ssä ei olla aiemmin nähty. Chiefsin hyökkäys oli runkosarjan parasta viihdettä, joskin runkosarjavalmentajana tunnetuksi tulleen Andy Reidin on osoitettava tasonsa nyt myös pudotuspelien kovissa paikoissa Bill Belichickiä vastaan.

NFC:n finalistien tavoin runkosarjan 1. ja 2. paikat AFC:ssä vienyt kaksikko kohtasi kuudennella peliviikolla Gillette Stadiumille ottelussa, joka oli yksi runkosarjan viihdyttävimmistä hyökkäysten näytöksistä. Trilleri päättyi lopulta Patriotsille yhden kenttäpotkun erolla pistein 43-40.

Kaikki kauden kotipelinsä voittanut Patriots tosin on – sanotaan se vielä kerran – täysin eri joukkue vieraissa sen napattua tällä kaudella vaivaiset kolme vierasvoittoa. Aiemmin jopa -20 asteen lämpötilassa pelattavaksi ennustettu ottelu käydään uusimpien tietojen mukaan noin -5 asteen pakkasessa, joskin sekin vienee suurimman terän heittohyökkäyksistä korostaen lyhyitä heittosommitelmia sekä tehokasta juoksuhyökkäämistä. Kylmä sää suosii enemmän vieraita, jotka ovat tottuneet pelaamaan tähän aikaan vuodesta kylmässä säässä vuodesta toiseen.

Chiefs-hyökkäys tuntuu rullaavan edelleen mallikkaasti huolimatta tähtikeskushyökkääjä Kareem Huntin potkuista. Damien Williams iski viime viikolla tauluun 129 juoksujaardia ja TD:n edeten kentällä 5,2 jaardin keskiarvolla, mikä todistaa juoksu-uhkan olevan edelleen ilmeinen Chiefsin hyökätessä. Travis Kelce sisempänä laitahyökkääjänä on pelannut ilmiömäisen kauden, ja varsinkin kylmässä säässä todennäköisesti entisestään korostuvissa lyhyissä heittopeleissä miehen rooli on valtava.

5000 heittojaardin rajan runkosarjassa rikkonut Mahomes heitti joukkueiden runkosarjakohtaamisessa kaksi syötönkatkoa, joihin ei tällä kertaa ole varaa Tom Bradyn esittäessä aina tiukan paikan tullen parastaan vastapuolen hyökkäyksen johtajana.

Patriots käveli viime viikolla sen kotistadionilla vierailleen Chargersin yli tavalla, jota harvoin nähdään enää Divisional-vaiheessa. Niin vain kokeneet ja voittamaan tottuneet johtajat Bradyn, Belichickin sekä hyökkäyksen koordinaattori Josh McDanielsin johdolla onnistuvat aina tosipaikassa kaivamaan kikkavihkostaan esiin voittoon vaadittavan lisäsivun.

Hyökkäyksen linja onnistui sekin Chargersia vastaan ilmiömäisellä tavalla. Mikäli se onnistuu suojelemaan Bradyä viime viikolta nähdyllä tavalla, on nimilistaltaan Chargersin vastaavaa huomattavasti heikommalla Chiefs-puolustuksella edessään säätilasta huolimatta kuumat oltavat. Rob Gronkowski sekä Julian Edelman ovat rutinoituneita voittajia, jotka kaivavat vielä kerran itsestään viimeisetkin jäljellä olevat mehut.

Myös viikolla dominoinut tulokaskeskushyökkääjä Sony Michel saattaa nousta arvoon arvaamattomaan Chiefsin liigan heikoimpiin kuuluvaa juoksupuolustusta vastaan. Myös heittopeleihin erikoistunut keskushyökkääjä James White lienee usein Bradyn lyhyiden heittojen kohteena.

Kääntääkö kokemus ottelun lopulta jälleen kerran Patriotsin eduksi, vai onko Chiefs sittenkin se joukkue, joka laittaa viimein pisteen New Englandin dynastian menestyskululle?

19. kautta NFL:ssä valmentanut Andy Reid on velho, joka saa joukkueensa dominoimaan runkosarjassa kaudesta toiseen. Nyt miehen on viimein näytettävä kyntensä ja hankittava kannuksensa isojen pelien miehenä. Patriots lähtee otteluun altavastaajana ensimmäistä kertaa yli kymmeneen vuoteen, minkä ei kuitenkaan pidä antaa hämätä. Dynastian pääarkkitehdit saattavat esiintyä nyt viimeistä kertaa yhdessä, minkä vuoksi joukkue laittaa varmasti aivan kaiken mahdollisen likoon kukistaakseen nuoret haastajansa.

Riittääkö sekään tulivoimaista Chiefs-hyökkäystä vastaan, selviää sunnuntain ja maanantain välisenä yönä kello 1.40 starttaavassa trillerissä, jota ei totisesti kannata jättää valvomatta!