Tänään se alkaa! Tässä ennakko NFL-kauden parhaan viikonlopun ensimmäisiin peleihin

NFL:ssä panokset kovenevat, kun jäljellä ovat enää kahdeksan parasta joukkuetta molempien divisioonien kahden parhaan aloittaessa tänä viikonloppuna oman pudotuspeliurakkansa. Seuraavassa muutama nosto tänä iltana sekä sunnuntain vastaisena yönä pelattaviin otteluihin.

Kansas City Chiefs – Indianapolis Colts

Kahden todella loistavan kauden pelanneen pelinrakentajan kohtaaminen aloittaa Divisional-viikon parhaalla mahdollisella tavalla. Todella viihdyttävää peliä runkosarjassa esittänyt Chiefs on ottelun suosikki, joskin sillä ja valmentaja Andy Reidillä on pitkä historia vahvana runkosarjajoukkueena, joka sulaa aina ensimmäisessä pudotuspeliottelussaan.

Miten MVP-kandidaateista suurin, Chiefs-pelinrakentaja Patrick Mahomes kestää paineet uransa ensimmäisessä pudotuspeliottelussa? Kareem Huntin potkut tekivät valtavan loven niin joukkueen juoksu- kuin heittohyökkäämiseenkin, joka on luonnollisesti paria astetta yksiulotteisempaa todellisen supertähtikeskushyökkääjän puuttuessa.

Kotijoukkueen hyökkäys takoi runkosarjassa niin eniten kokonaisjaardia (425) kuin pisteitäkin (35,3), joten tulivoimaa siltä totisesti löytyy. Samalla Mahomesista tuli vasta kolmas 50 heitto-TD:n rajan NFL-runkosarjassa rikkonut pelinrakentaja.

Coltsin nuori puolustus piti viime viikolla Deshaun Watsonin johtaman Texans-hyökkäyksen seitsemässä pisteessä. Tulokastukimies, All-Pro-pelaaja ja liigan taklaustilaston ykkösnimi Darius Leonard on Colts-puolustuksen sydän, joka murskaa vastustajien hyökkäyksiä todella kovilla pommeillaan.

Chiefsin puolustus on ehkäpä jäljellä olevista joukkueista heikoin. Miten se saa painetta Colts-pelinrakentaja Andrew Luckille, kun vastassa on Coltsin kivenkova O-line? Myös viime viikolla 150 jaardia liigan kovinta juoksupuolustusjoukkue Texansia vastaan painellut Marlon Mack on mainettaan parempi pallonkantaja, joka saattaa tehdä tälläkin viikolla todella isoa tuhoa heikon Chiefs-puolustuksen kustannuksella.

Tulokaspäävalmentaja Frank Reichin johdolla kauden 1-5-rekordilla aloittanut Colts on voittanut viimeisestä 11 pelistään peräti 10, ja sillä on nykyvireessään täydet mahdollisuudet marssia aina Super Bowliin saakka. Ottelu käynnistyy tänään kello 23.35 Suomen aikaa.

Los Angeles Rams – Dallas Cowboys

Täysin pysäyttämättömän alkukauden pelannut Rams suli pahemman kerran runkosarjan lopulla, joten joukkueen yllä leijuu tällä hetkellä paljon kysymysmerkkejä.

Cowboys karisti pudotuspelijännityksensä viime viikon voitolla Seahawksista, sen sijaan Ramsilla on harteillaan kaikki paineet. Jättimäisin satsauksin kauteen lähteneen Ramsin menestysikkuna on nyt apposen avoinna, mutta paineet saattavat lopulta musertaa Jared Goffin ja kumppanit. Todd Gurleyn paluu viikkojen tauon jälkeen on Ramsille kaikki kaikessa. Mikä tähtikeskushyökkääjän pelivire on kauden ratkaisivammalla hetkellä, kun vastapuolella omaa juoksumyllyään pyörittää liigan paras keskushyökkääjä Ezekiel Elliott?

Mainettaan parempi Dallas-puolustus piti viime viikolla liigan parhaan juoksuhyökkäyksen (Seattle) 73 juoksujaardissa. Gurleyn urakka tulee siis olemaan valtaisa.

Rams-pelinrakentaja Goff on ollut viimeisessä neljässä pelissään todella epävarma, joten miehen pään kestävyyttä ratkaisupeleissä on syytä epäillä isosti. Itseluottamus ei juuri nyt ole lähelläkään parasta mahdollista, mikä saattaa näkyä helppoina virheinä sekä syötönkatkoina, jotka ovat omiaan kääntämään pelin vieraille.

“Zeke” Elliott on yhtä kuin Dallasin hyökkäyspeli, eikä miehen vastuuta taatusti rajoiteta tälläkään kertaa. Mies kertoi ennen kauden alkua ottavansa joukkueensa tällä kaudella reppuselkäänsä, eikä kolmatta kauttaan NFL:ssä pelaava tähti ole pettänyt lupauksiaan.

Heittopeleissä nilkkavammaisen Cole Beasleyn pelikyky on iso kysymysmerkki. Lähteekö Cowboys silti sekoittamaan Ramsin pakkaa ja lähtemään otteluun heittopainotteisella taktiikalla? Amari Cooper on hyytynyt vahvan alun jälkeen täysin, ja tähtilaitahyökkääjäksi joukkueeseen kaavailtu mies onkin merkkauttanut neljässä viime ottelussa yhteensä vaivaiset 189 kiinniottojaardia.

Dallasin pelinrakentaja Dak Prescott on saanut syystäkin kuraa niskaansa oikeastaan koko kauden ajan, joskin runkosarjan päätösviikolla heitetyt neljä TD:tä tuntuivat avaavan miehen henkisiä solmuja, mikä näkyi varsin pätevänä tekemisenä Wild Card -kierroksella. Mikäli Ramsin hyökkäys yltyy alkukaudelta nähtyyn heittomyllyyn, vaaditaan Prescottilta kuitenkin täydellistä onnistumista joukkueensa pitämiseksi mukana pelissä.

Ramsin nimekäs puolustus ei vakuuta, samoin kuin oikeastaan Cooper Kuppin loukkaantumisen jälkeen hyytynyt hyökkäyskään. Sankoin joukoin L.A:hin saapuvat Cowboys-fanit tekevät lisäksi ottelusta lähestulkoon Cowboysin kotiottelun.

Mikäli ennusmerkit viime viikoilta pitävät kutinsa, on Cowboysilla nyt enemmän kuin hyvät mahdollisuudet napata vierasvoitolla paikka NFC:n konferenssifinaaleihin. Ottelu alkaa lauantain ja sunnuntain välisenä yönä kello 3.15 Suomen aikaa.

Ennakot sunnuntain otteluihin Patriots-Chargers ja Saints-Eagles ulkona huomenna!