NFL-kausi huipentuu – Super Bowl LIII -ennakko: Los Angeles Rams – New England Patriots

NFL-kausi huipentuu Atlantan upealla Mercedes-Benz Stadiumilla sunnuntain ja maanantain välisenä yönä pelattavaan järjestyksessään 53. Super Bowliin.

Vastakkain ovat NFC:n puolelta konferenssin mestarina kauden huipennukseen 17 vuoden tauon jälkeen paluun tekevä Los Angeles Rams, sekä kolmatta kertaa peräkkäin AFC:n mestaruuden napannut 2000-luvun kestomenestyjä New England Patriots. Seuraavassa ennakkopaketti Yhdysvaltain vuoden katsotuimman tapahtuman seurantaan.

Brady hakee kuudetta Vince Lombardi Trophyaan

2000-luvun ylivoimaisesti menestynein NFL-seura New England Patriots on pelannut Super Bowlissa Tom Bradyn aikakaudella tätä ennen kahdeksan kertaa voittaen niistä viisi. Tällä kertaa 41-vuotias legenda saa vastaansa nuoren ja isosti tähän kauteen satsanneen haastajan.

Rams vahvisti puolustustaan offseasonilla useilla nimimiehillä, joista linjassa pelaava jättiläismäinen Ndamukong Suh muodostaa vahvan D-linen sydämen yhdessä liigan parhaan puolustajan, 20,5 säkityksellään NFL:n runkosarjan säkkikuninkuuden napanneen Aaron Donaldin kanssa. Kaksikko onkin valtavassa roolissa Patriotsin hyökkäyksen pysäyttämisessä.

Pats-hyökkäyksen vanhat sotaratsut Julian Edelmanin ja Rob Gronkowskin johdolla ovat jälleen nostaneet tasoaan tosipelien alettua, minkä lisäksi hyökkäyksen linja on pelannut sensaatiomaisen loppukauden päästämättä vastustajiaan säkittämään pelinrakentaja Bradyä kertaakaan pudotuspeleissä.

Nyt varsinkin hyökkäyslinjan keskusta joutuu kovaan testiin, sillä keskeltä höyryjunan lailla Bradyn kimppuun rynnivät Suh ja Donald laittavat sen todella ahtaalle. Linjan taskussa viihtyvälle Bradylle tämä jos mikä on myrkkyä miehen liikkumisen linjan pocketin ulkopuolella ollessa täysin olematonta. Patriotsin hyökkäyksen linjasta kannattaa panna merkille vasemmalla laidalla tacklen paikalla operoiva Trent Brown, joka on 203-senttisenä ja peräti 163-kiloisena jättinä todella vaikuttava näky jopa valtavan kokoisten linjapelaajien seassa.

Kuka Rams-puolustuksesta pysäyttää kenties uransa viimeistä ottelua Super Bowlissa pelaavan Gronkowskin? Ramsin tukimies- ja safetyosasto on verrattain pienikokoinen, mikä hankaloittaa kaksimetrisen ja 120-kiloisen historian kovimman sisemmän laitahyökkääjän pysäyttämistä.

Patriotsin hyökkäyksen täydentävä keskushyökkääjäkavalkadi on monipuolinen, mikä on omiaan sekoittamaan Ramsin puolustusta entisestään.

Sean McVay haastaa Bill Belichickin shakkiottelussa

Ramsin hyökätessä ja Patriotsin puolustaessa kohtaavat nuoruus ja kokemus, kun liigan nuorin ja kenties innovatiivisin päävalmentaja Sean McVay, 33, johdattaa joukkonsa kaikkien aikojen parhaan NFL-päävalmentaja Bill Belichickin operoiman Patriots-puolustuksen kimppuun.

Epävarmasti loppukaudella pelannut nuori pelinrakentaja Jared Goff onkin nyt painekattilassa, jollaista kolmen vuoden takainen ykkösvaraus ei ole aiemmin kokenut. Onnistuuko McVay punomaan riittävän vesitiiviin pelisuunnitelman Goffin merkityksen minimoimiseksi, vai nöyryyttääkö Belichick jälleen vastustajiaan samalla tavoin kuin niin monena vuonna aiemmin?

Vielä viime kaudella Pats-nutussa esiintynyt tuulennopea laitahyökkääjä Brandin Cooks on Ramsin heittohyökkäyksen vaarallisin isojen heittopelien ase, joka saanee päälleen kaksikin päällystakkia. Patriotsin paras kulmapuolustaja Stephon Gilmore puolestaan ottanee yksin vastuulleen toisen Ramsin heittohyökkäyksen tukipilareista, Robert Woodsin. Toisaalta Belichick saattaa pyyhkiä tällä ennakkoarviolla takapuoltaan ja loihtia Ramsin päänmenoksi aivan toisenlaisen käärmeskeiton.

Ramsin juoksuhyökkäyksessä ja varsinkin heittohämäyksissä esiin nousee liigan parhaisiin keskushyökkääjiin lukeutuva Todd Gurley, jonka on pakko nousta viimein alkukauden tasolleen. Gurley tuo linjan ulkopuolelle suuntautuvilla juoksuillaan sekä heittouhkallaan valtavan lisän variaatioita Ramsin hyökkäykseen, sen sijaan loppukaudesta hankittu C.J. Anderson on puhtaan suoraviivainen pallonkantaja, jolle ei heittopeleissä löydy minkäänlaista käyttöä.

Ramsin hyökkäyksen linjan on saatava upean kauden pelannut Trey Flowers kuriin antaakseen Goffille riittävä aika operoida ilman jatkuvaa kiirettä. Erilaiset kikka- ja hämäyspelit kuuluvat nekin McVayn pelikirjaan vahvasti, mikä tekee varsinkin Ramsin hyökkäyksen ja Patriotsin puolustuksen välisestä kamppailusta melkoista shakkia.

Kolmannet downit tärkeässä roolissa

Patriots on tällä kaudella ollut vahva hyökkäysten kolmansilla downeilla vieden draivinsa uusiin yrityksiin yli 60 prosentilla kerroista. Chiefsiä vastaan prosentti oli suorastaan naurettavan kova 73,7.

Patriotsin harmiksi myös Rams-puolustus loistaa kolmansilla downeilla. Divisional-kierroksella Dallas Cowboys onnistui vain kerran kymmenestä saamaan pallon uusiin yrityksiin asti kolmansilla downeilla. New Orleans Saints teki saman 14 yrityksellään kuudesti.

Onnistuuko Rams pysäyttämään lyhyitä ja kuluttavia hyökkäysdraiveja suosivan Patriots-hyökkäyksen kolmansilla downeilla, näytteleekin ottelun ratkaisun kannalta valtavan suurta roolia.

Jotenkin tuntuu hullulta kuvitella kokemattoman Ramsin pystyvän vastaamaan Super Bowleja vuodesta toiseen tahkoavan Patriotsin kokemukseen todella kovan paikan tullen. Patriots hävisi viime vuonna niukasti Philadelphia Eaglesille, minkä lisäksi useat sen avainpelaajat haluavat varmasti kruunata uransa voittajina.

Super Bowl LIII käynnistyy maanantain vastaisena yönä kello 1.30. Viasat näyttää ottelun maksuttomana ja suomeksi selostettuna.